Slangen

Slangen (Serpentes) zijn een groep van aan hagedissen verwante reptielen, die behoren tot de orde schubreptielen (Squamata). Alle soorten worden gekenmerkt door een naar verhouding zeer lang en dun lichaam en het ontbreken van ledematen. Slangen zijn duidelijk te onderscheiden van alle andere dieren en de meeste andere. Met sommige groepen van hagedissen is het onderscheid niet zo duidelijk.

Slangen bewegen zich voort op de buik, terwijl de huid bedekt is met schubben. Andere typische uitwendige en inwendige kenmerken zijn het ontbreken van beweegbare oogleden en de aangepaste gepaarde organen als de longen en de nieren.

Slangen komen vrijwel wereldwijd voor. Het is een zeer diverse groep, die uiteenlopende leefgebieden bewoont. Omdat ze koudbloedig zijn, leven de meeste soorten in warmere streken. Een aantal soorten is aangepast aan het leven in extreem droge omgevingen, zoals woestijnen. Er zijn echter ook slangen die ondergronds leven en veel graven of juist sterk zijn aangepast aan een leven in water zoals in rivieren en meren en zelfs in de zee.

Er zijn ongeveer 3150 verschillende soorten slangen beschreven, waarvan ongeveer 15% giftig is.

Verspreiding

Slangen hebben zich over de gehele wereld verspreid, met uitzondering van enkele geïsoleerde gebieden.

Slangen hebben zich aangepast op de meest uiteenlopende omgevingen. Er zijn soorten die ondergronds leven, op de bodem, in bomen en zelfs in het water, zowel in zoet water als in de zee.

Niet alleen de strikt in water levende soorten maar vrijwel alle slangen kunnen uitstekend zwemmen en klimmen. De meeste slangen leven in begroeide gebieden zoals bossen maar ook op meer open plaatsen als bergstreken en steppen. In tropische bossen komen meer boombewonende slangen voor, die overdag rusten in bomen en 's nachts op jacht gaan. In kale gebieden, zoals woestijnen, bewonen slangen de grond en graven zich vaak in.